JO-2020 - Handball: Vincent Gérard envoie les Bleus en finale

Les handballeurs français joueront vendredi une quatrième finale olympique d'affilée et ils le doivent beaucoup à Vincent Gérard. Critiqué, le gardien a dépassé son blocage des demi-finales en tenant à distance l'Egypte (27-23).

Franck FIFE - AFP

Les handballeurs français joueront vendredi une quatrième finale olympique d'affilée et ils le doivent beaucoup à Vincent Gérard. Critiqué, le gardien a dépassé son blocage des demi-finales en tenant à distance l'Egypte (27-23).

Le Japon célèbre la floraison des cerisiers (le hanami) chaque printemps. La France célèbre une finale de ses handballeurs chaque olympiade depuis treize ans. Comme si c'était écrit dans le calendrier.

"Les gens ne se rendent pas compte de la difficulté de gagner", regrettait avant les Jeux Nikola Karabatic, frustré de faire paraître cela si facile.

"C’est juste dingo, il n'y a pas de mot pour ça", recadre jeudi le sélectionneur Guillaume Gille, lui qui pèse d'ordinaire chacun d'eux.

Les Bleus disputeront bien la médaille d'or samedi aux doubles champions du monde danois ou aux doubles champions d'Europe espagnols, qui se rencontrent en soirée (21h00 heures locales/14h00 heures françaises).

La joie de Nikola Karabatic, vainqueur avec l'équipe de France des Egyptiens (27-23), en demi-finale des Jeux Olympiques de Tokyo 2020, le 5 août 2021

La joie de Nikola Karabatic, vainqueur avec l'équipe de France des Egyptiens (27-23), en demi-finale des Jeux Olympiques de Tokyo 2020, le 5 août 2021

Franck FIFE - AFP

"C'était tellement bon d'être sur le terrain, de jouer ce match qu'on s'est rendu difficile au début en manquant d'efficacité en attaque, si bon de revenir mentalement", savoure Nikola Karabatic. "Gagner comme ça, les émotions, les buts, c'est tout ce pourquoi on fait du sport et moi je fais du handball."

Cette quatrième médaille olympique consécutive assurée est aussi la sienne et celle de Luc Abalo et Michaël Guigou, les trois derniers des Experts.

"Je mesurerai après la finale", élude le leader des Bleus. Si l'équipe de France décroche l'or, le trio possèdera le palmarès le plus imposant de l'histoire du handball aux Jeux.

L'arrière droit français Dika Mem tente un tir face à l'Egypte, lors de leur demi-finale, le 5 août 2021 aux Jeux Olympiques de Tokyo 2020

L'arrière droit français Dika Mem tente un tir face à l'Egypte, lors de leur demi-finale, le 5 août 2021 aux Jeux Olympiques de Tokyo 2020

Fabrice COFFRINI - AFP

Avec un troisième titre olympique en plus de l'argent de Rio, ils feraient mieux que le gardien soviétique puis russe Andrey Lavrov, titré trois fois (1988, 1992, 2000) et médaillé de bronze à Athènes (2004).

Mais jeudi au Yoyogi, ce ne sont pas les trois Experts - bien titulaires - qui tenaient le premier rôle.

"Envie de plus"

L'émotion qui affleurait dans son regard à l'issue du match en disait long. "Je suis content que vous disiez ça", a simplement lâché Vincent Gérard lancé sur sa prestation sensationnelle (17 arrêts, 44%) en zone mixte.

La joie du gardien de but français Vincent Gérard, après avoir arrêté un tir égyptien, lors de leur demi-finale, le 5 août 2021 aux Jeux Olympiques de Tokyo 2020

La joie du gardien de but français Vincent Gérard, après avoir arrêté un tir égyptien, lors de leur demi-finale, le 5 août 2021 aux Jeux Olympiques de Tokyo 2020

Franck FIFE - AFP

A Tokyo jeudi, il a livré sans doute son plus grand match en Bleu. Parce que les Jeux olympiques sont le "Graal" pour un handballeur, comme le répètent les hommes de Guillaume Gille. Et parce qu'il a maintenu à flots ses coéquipiers déstabilisés par l'équipe égyptienne.

"Il a fait un grand grand match", loue le demi-centre Nedim Remili. "Au moment où on avait besoin de lui."

Car il a fallu attendre 18 minutes pour voir les Bleus mener l'Egypte au score (8-7) et Vincent Gérard avait déjà les mains chaudes. Un premier arrêt d'entrée pour se mettre en confiance et deux parades sur penalties pour prendre l'ascendant sur les tireurs des Pharaons, premiers handballeurs africains à se hisser dans le dernier carré olympique.

Face à ce pays qui a une tradition de handball - le président de la fédération internationale est d'ailleurs égyptien -, rien n'a été facile. La bande de Nikola Karabatic n'a fait le break qu'après le retour des vestiaires (16-14, 36e).

Le gardien de but français Vincent Gérard bloque le tir d'un joueur égyptien, lors de leur demi-finale, le 5 août 2021 aux Jeux Olympiques de Tokyo 2020

Le gardien de but français Vincent Gérard bloque le tir d'un joueur égyptien, lors de leur demi-finale, le 5 août 2021 aux Jeux Olympiques de Tokyo 2020

Fabrice COFFRINI - AFP

Et le retour d'Hugo Descat, touché aux adducteurs lors du dernier match de groupe, leur a fait le plus grand bien par son efficacité (5/5). Un immense défi en finale attend maintenant ces Bleus qui reviennent de loin après leur élimination au premier tour de l'Euro 2020.

"Ce groupe a envie de plus, témoigne Nedim Remili. Je peux vous l'assurer."

Par Clément VARANGES / Tokyo (AFP) / © 2021 AFP