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Tennis: retour gagnant et encourageant pour Nadal

Le poing toujours rageur et les frappes dévastatrices, Rafael Nadal a signé mardi à Brisbane un retour gagnant, expéditif et encourageant à la compétition en dominant Dominic Thiem, pour son premier match officiel en simple depuis près d'un an.

William WEST - AFP

Le poing toujours rageur et les frappes dévastatrices, Rafael Nadal a signé mardi à Brisbane un retour gagnant, expéditif et encourageant à la compétition en dominant Dominic Thiem, pour son premier match officiel en simple depuis près d'un an.

"C'est un jour émouvant et important pour moi après probablement l'une des années les plus difficiles de ma carrière de tennisman", a déclaré l'ex-N.1 mondial après sa victoire 7-5, 6-1 acquise en 1h29 aux dépens de l'Autrichien.

A 37 ans, le vainqueur de 22 titres de Grand Chelem, dont 14 Roland-Garros, n'avait plus joué en simple depuis sa défaite au deuxième tour de l'Open d'Australie, le 18 janvier 2023, face à l'Américain Mackenzie McDonald.

Il se savait attendu. Pas seulement par la Pat Rafter Arena de Brisbane, comble pour ce premier tour d'ATP 250 et constellée de nombreuses banderoles d'encouragement à "Rafa". Mais par l'ensemble du monde du tennis qui guettait la forme du revenant, éloigné du circuit par une blessure à la hanche, deux opérations, des mois de rééducation sanctionnés par une dégringolade au classement ATP (672e).

Rafael Nadal durant son match face à Dominic Thiem, au premier tour du tournoi ATP de Brisbane, le 2 janvier 2024

Rafael Nadal durant son match face à Dominic Thiem, au premier tour du tournoi ATP de Brisbane, le 2 janvier 2024

Patrick HAMILTON - AFP

Les spectateurs n'ont pas été déçus, retrouvant un Nadal très en jambes, le poing serré après chaque coup gagnant, administrant les frappes autoritaires et signant des volées somptueuses.

Certes, la période de chauffe a été un peu longue face à un adversaire coriace. Le tirage au sort avait réservé à Nadal des retrouvailles avec l'ancien numéro 3 mondial et vainqueur de l'US Open en 2020, sorti des qualifications.

A 30 ans, Dominic Thiem a lui aussi été tenu éloigné des courts après une blessure au poignet, remontant difficilement la pente du classement ATP (98e).

L'Autrichien a opposé une belle résistance au natif de Manacor, qui a bataillé une heure avant de s'adjuger le premier set, concluant à la quatrième balle de break du douzième jeu.

La seconde manche a été beaucoup plus à sens unique et conclue en 29 minutes par un Nadal qui n'a laissé que des miettes à son adversaire qu'il avait battu deux fois en finale de Roland-Garros en 2018 et 2019.

- 1069e victoire -

Dimanche, l'Espagnol avait mis fin à une disette de 347 jours sans match officiel en s'alignant en double au côté de son co-entraîneur Marc Lopez, s'inclinant logiquement face à la paire de spécialistes australiens Jordan Thompson et Max Purcell (6-4, 6-4).

Rafael Nadal durant son match face à Dominic Thiem, au premier tour du tournoi ATP de Brisbane, le 2 janvier 2024

Rafael Nadal durant son match face à Dominic Thiem, au premier tour du tournoi ATP de Brisbane, le 2 janvier 2024

William WEST - AFP

Après sa victoire de mardi - la 1069e en carrière ce qui lui permet de détrôner Ivan Lendl au 4e rang derrière Jimmy Connors, Roger Federer et Novak Djokovic - il s'est dit "fier" d'avoir "la chance de revenir après un an et de jouer devant un public extraordinaire à un niveau très positif pour le premier jour".

Pas question toutefois de se projeter sur des objectifs précis ni même de confirmer si 2024, comme il l'a laissé entendre, pourrait être sa dernière saison. Juste voir comment va tenir son corps, meurtri par les blessures après 22 ans passés sur les courts, et goûter à nouveau au plaisir de jouer.

Rafael Nadal (g) et Dominic Thiem après leur match remporté par l'Espagnol, au premier tour du tournoi de Brisbane, le 2 janvier 2024

Rafael Nadal (g) et Dominic Thiem après leur match remporté par l'Espagnol, au premier tour du tournoi de Brisbane, le 2 janvier 2024

William WEST - AFP

"Mon objectif est toujours à moyen terme, dans quelques mois, d'essayer d'être à nouveau compétitif. Si je le suis, c'est fantastique", a-t-il confié en conférence de presse d'après-match.

"Je suis heureux. Je ne sais pas dans quel état je me réveillerai demain mais je peux dire que je me sens bien", a-t-il ajouté, quelques minutes après avoir offert au public un visage rayonnant de vainqueur.

Au deuxième tour, Nadal sera opposé à l'Australien Jason Kubler, 102e mondial, vainqueur sur abandon du Russe Aslan Karatsev (4-6, 7-6, ab).

AFP / Brisbane (Australie) (AFP) / © 2024 AFP

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